The The - Matt Johnson

Normalmente adoptamos preferencias musicales desde la niñez, identificándonos con ciertos ritmos, voces, contenidos en las canciones, instrumentos, etc. que nos hacen sentir vivos. De pronto, la mayoría de nosotros casi sin quererlo estamos encasillados en un estilo específico que a menudo nos hace perder la objetividad y el tino para apreciar otras corrientes musicales contemporáneas que seguramente, si las escucháramos con algo más de atención y detenimiento, podríamos advertir todo lo que nos estamos perdiendo.

Lo anterior nos pasa a la mayoría solamente con frecuentar un grupo específico de amigos, escuchar ciertas emisoras en la radio o ver clips de video en la tele. Pero multipliquen por un momento la pegada que esto tendría en cada uno de ustedes si hubieran pasado su niñez viviendo un piso más arriba del pub de vuestros padres, y si encima, solían frecuentar alguno de los nightclubs o salones de baile que tenía alguno de vuestros tíos: eso sería realmente crecer de manera directa involucrado, quieras o no, con la música.

Es entonces muy probable que dada la diversidad de ritmos que se escuchaban en los lugares mencionados, si alguna vez te vieras involucrado en algún proyecto musical, éste tendría una perfecta mixtura de todos ellos.

Dentro de ese ámbito creció el genio Matt Johnson y The The fue realmente un claro reflejo de él y de toda la explosión musical que tuvo Londres alrededor de los años ’80.

A veces poeta, a veces crítico de si mismo, a veces sumido en el más profundo dolor que el amor suele traer consigo, a veces en constante penumbra y oscuridad, otras en un arraigado ataque contra el sistema político, pero siempre hablando de verdades básicas de nuestra condición humana y de su visión de cómo deberían ser las cosas.

Su música atravesó muchos umbrales y dejó relucir esa riqueza de influencias y estilos, yendo desde un pop bailable hasta el country, y todo lo que hay en medio. Aún asi, pareciera que esta mítica banda que tantos cambios ha tenido, se sintiera a gusto viviendo parcialmente en el anonimato.

Sweet bird of truth es una extraña canción pues se da justo en el momento en el que crecía mi interés por la religión, o mejor dicho, por la hipocresía en la religión. Hasta hoy encuentro fascinante y aterrorizante al mismo tiempo el despertar del fundamentalismo islámico. Esta canción la escribo un poco después del ataque aéreo sobre Libia, cuando Reagan intentó asesinar a Gaddafi: está escrita desde el punto de vista de un piloto mercenario norteamericano, que está peleando al mismo tiempo una guerra sagrada en su interior y que no cree realmente en Dios, hasta que le toca morir…

Matt Johnson
Sweet bird of truth

El pub sobre el que Matt creció llevaba por nombre Two Puddings y resultaba ser una especie de refugio en el que convivían cada noche celebridades y criminales por igual. Como se mencionaba antes, con todo este barullo musical que tenía alrededor, era muy difícil que no se terminara ligando a él: es así como en los clubes de su tío ve actuaciones en vivo de artistas de la época (The Kinks, por mencionar alguno).

Su precocidad lo llevó a formar una primera banda denominada Roadstar a la corta edad de once años. A los quince deja los estudios para dedicarse de lleno a su sueño de tener una banda: poco a poco fueron pasando los meses y madurando sus tendencias musicales.

A punto de llegar a la década de los ochenta probaría formando un dúo de nombre The Marble, que no tuvo mayor éxito pero que sería el preámbulo de toda una notable secuela de años provechosos, sobre todo, para sus oyentes y seguidores.

Los comienzos de The The datan de alrededores del año ’80, cuando con el apoyo de Keith Laws se empieza a insuflar vida al proyecto de Matt (ambos eran parte de un dúo de corte electrónico que debutó en el año ’79).

Durante estas primeras correrías llegan a telonear a Scritti Politti (grupo del que hablaremos en otra ocasión), graban su primer single, “controversial subject“, Johnson trabaja como guitarrista con la banda The Gadgets y The The como tal contribuye con la producción Some Bizarre Album, incluyendo en él uno de sus temas.

The The - Soul Mining
Soul Mining

Por el año ’82, terminarían el trabajo que lleva por nombre The Pornography of Despair, trabajo con el que -el siempre perfeccionista- Matt no queda satisfecho, decidiendo finalmente no lanzarlo al mercado… todavía.

Iban pasando los días y no es hasta el año ’83 que junto a Zeke Manyica (de los Orange Juice) graba el single “this is the day“, una canción que a la postre sería la pieza central del album debut de la banda llamado Soul Mining, el cual para mí sigue siendo uno de los más interesantes de todos los tiempos y constituye un placentero viaje por la calles del pop-dance.

This is the day

I’ve been waitin’ for tomorrow (all of my life)

The the - Infected
Infected

Puedo recordar hasta hoy la imagen de Matt encerrado en una especie de jaula de acero situada en la parte más alta de un bote que recorría el río Amazonas, escena que veríamos luego en Infected, la película. Es en el año ’86, con el álbum del mismo nombre, que la banda rompe barreras comerciales y también de críticas, ya que se erige como un golpe directo disfrazado de canciones a la posición que Inglaterra sostenía en aquellos años, hacia el mundo moderno.

Temas que se inmortalizarían como “sweet bird of truth“, “heartland” o el mismo “infected” hacen de este trabajo uno de los mejor realizados no solamente por el contenido entre líneas de las canciones, sino también por la talla de colaboradores que participan en él: Neneh Cherry, Anne Dudley (Art of Noise), Roli Mosimann (Swans), entre otros.

Heartland… supongo que de alguna manera esta canción estaba un poco adelantada para su tiempo, dado que la “americanización” de Inglaterra pareciera darse más de prisa a partir de ella. Si te das cuenta, o lees, o solamente miras a tu alrededor, escucharás comentarios de cuántas cosas está perdiendo nuestra isla… o ha perdido ya…

Matt Johnson
Heartland

Slow train to dawn

The The - Mind Bomb
Mind Bomb

The The regresa con fuerza para el año ’89, con otro mítico album de nombre Mind Bomb, donde literalmente todos los involucrados en él estuvieron al borde de un colapso mental y físico dadas las exigentes demandas que el líder imponía tanto a sí mismo como a los demás, y es que la realización de un trabajo de tal nivel, no es precisamente un camino de rosas.

Aquí se incluyen canciones de un muy alto nivel crítico y de reflexión que van en un estilo entre rock y dance, como el tema vetado por la iglesia “armageddon days are here (again)“, “gravitate to me“, “the violence of truth” o el “The beat(en) generation“.

Un álbum para no perderse pues también se hacen notar las performances de otros integrantes ‘reclutados‘, como por ejemplo el ex-Smiths Johnny Marr en la guitarra o el ex-ABC Dave Palmer en la batería.

Mi residual interés en la religión y asuntos espirituales se había vuelto a encender… pasaba demasiado tiempo buscando vehículos para mi inspiración. He hecho algunas cosas que me dejaban ‘quemado’ varias veces, pero era interesante experimentar los estados mentales a que éstas conllevaban. Armageddon Days estaba previsto que fuera la primera canción promocional del álbum, pero una semana antes sucede el escándalo de los versos satánicos de Salman Rushdie… nuestro tema empezó irremediablemente a sonar en las radios, y por lo menos una de estas emisoras recibió una llamada de alguien de arriba que fundamentalmente decía: no pongan esa canción o ya verán…

Matt Johnson
Armageddon days (are here again)

The beat(en) generation

The The - Dusk
Dusk

Esta misma formación permanecería invariable para su siguiente trabajo, Dusk, que data del año ’93. Aquí la evolución de Matt a la hora de componer está fuertemente relacionada con la odisea que vivía en el ámbito personal.

Exitos como “slow emotion replay” o el conmovedor “love is stronger than death” eran ensombrecidos por el fallecimiento de seres queridos, a tal punto que en medio de su consolidación como grupo revelación se marcha a Nueva York buscando alejarse un tanto de los acontecimientos y ruido que le rodeaban día tras día: abandona todo lo relacionado con la The The.

Slow emotion replay” fue la última canción que Johnson/Marr/Eller/Palmer tocaron juntos. Probablemente es uno de los temas más sub-estimados de la banda, solamente recordado por la armonía que despedía la armónica del ex-guitarrista de los Smiths.

Esa parte de armónica fue realmente preciosa…

Matt Johnson
Slow emotion replay

Love is stronger than death fue un tema muy difícil de escribir dada las circunstancias que acontecían (la muerte de su hermano menor Eugene), pero al final quedé muy satisfecho con ella ya que pensé que la versión que hicimos, capturó de manera exacta lo que intentaba decir…

Matt Johnson

Love is stronger than death

The The - Hanky Panky
Hanky Panky

Es aquí donde sumido entre recuerdos, imágenes, casi sin poder de concentración, y cuando muchos creían que la debacle de su carrera había llegado se levanta de entre las cenizas realizando una producción en el año ’95, Hanky Panky, constituida básicamente por covers de temas country pertenecientes a Hank Williams, tomando su carrera una dirección completamente distinta.

Para esto contó con la ayuda de nuevos músicos: Eric Schermerhorn en la guitarra, D.C. Collard en los teclados, Jim Fitting en la armónica y Brian MacLeod en la batería.

En USA, esta producción fue nominada como una de las mejores del género country de ese año. Aquí se incluye el tema “I saw the light“, título que viene muy bien para definir su peculiar ‘renacimiento‘ y que luego se rescataría para el disco doble 45 RPM.

Después de esto, Matt se marcha a Suecia en busca de nuevas historias que contar en sus siguientes trabajos.

Hank Williams es un compositor al que yo siempre he admirado, y este proyecto me tuvo bajo mucha presión… pero después estaba disfrutando ser sólo un cantante en vez de un cantante y compositor. Al final, después de la nominación y reconocimientos por parte de muchos, incluido su biógrafo (Colin Escott), lo mejor de todo fue que Jett Williams, hija de Hank, me hizo llegar un precioso libro de firmas que decía: mi padre hubiera estado orgulloso de lo que has hecho con sus canciones

Matt Johnson

I saw the light

The The - Nakedself
Nakedself

Para el ’00 Matt nos traería el Nakedself y en el ’02 el famoso recopilatorio doble 45 RPM. La carrera de este singular grupo también incluye varias producciones en formato single y alguno que otro álbum más, que se editó contemporáneamente a los ya mencionados. Hablamos del Burning Blue Soul del año ’80, el Jealous of Youth del ’90, el Solitude del año ’93 o el Dis-Infected del año ’94.

Además en el ’02 se remasterizaron sus 4 producciones principales para que las generaciones venideras puedan enterarse que existió un grupo que no tuvo temor de decir las cosas como son, que imprimió sin restricción alguna las vivencias de personajes comunes en cada una de sus canciones (fueran hombres, mujeres, jóvenes, viejos, extranjeros, religiosos o lo que sea), personajes que Johnson diligentemente se encargara de interpretar en la vida real para saber lo que era estar en sus zapatos, y que luego llevara al estudio para hacerlos canción.

Había mucha tensión en el estudio y yo estaba retirándome del mismo a cada momento, actitud que debe haberse visto muy poco profesional. Entonces me di cuenta de que realmente no me gustaba que hubiera otros productores… yo sabía perfectamente cómo quería que sonara el tema, así que simplemente abandoné el estudio

Matt Johnson
Perfect

Uncertain Smile… amores contrariados. Fue un tema muy inocente, escrito en base a alguien con quien yo estaba particularmente obsesionado, cosa que fue completamente innecesaria y sin razón alguna. Quizás muchas de las mejores canciones son las que se hacen bajo ese contexto… llegado el momento, simplemente debes encontrar un vehículo que contenga todas estas pasiones y emociones, y si éste no puede ser la persona que tú quieres que sea, entonces lo que sigue es una canción o un cuadro o algo.

Matt Johnson
Uncertain smile

Me estaba sintiendo muy enfadado y cada vez me consternaba más la era Thatcher. Estaba comenzando a dejarnos casi sin aire y me sentía muy afectado por ello. La creciente endemonización de los fundamentalistas islámicos era otro ingrediente que se sumaba a los anteriores… desde luego también habían connotaciones sexuales, y supongo que estaba bebiendo mucho vodka en esos días… y haciendo cosas que no debía estar haciendo.

Matt Johnson

Infected (live)

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9 Comments

  1. Gracias César. Nunca escribo nada. Pero tus comentarios lo merecen. Soy fan de The The desde mi adolescencia. Ahora con 42 me ha dado por buscar antiguos discos, y me he topado con tu página. Gratos recuerdos. Excelente.

    1. siempre he buscado información de The The y esta es la mejor que he encontrado a la fecha, This is the day y
      Uncertain smile son las mejores canciones, simplemente desde la primera vez que las escuche se me quedaron grabadas de por vida. gracias por publicar esta info.

  2. Probablemente,

    Lo que sí es seguro es que incluir en el grupo al guitarrista de los Smiths (1988 – 1994), al batería de ABC (1985-1994) y al bajista de Julian Cope (1988-1994), hizo que The The obtenga mucha más presencia en los medios.

    Gracias por la visita.

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